Los delfines ‘utilizan el coral como medicina’

¿A quién no le gusta un exfoliante de baño? Los delfines definitivamente lo hacen: son conocidos por ser animales inteligentes, juguetones y táctiles, y les gusta frotarse contra superficies ásperas, tomar siestas en lechos de coral y sumergirse en esponjas como invitados en un spa submarino. Sin embargo, los delfines pueden obtener más de sus exfoliantes de baño que solo relajación y ocio.

Sofia Quaglia

Un estudio publicado hoy sugiere que los delfines nariz de botella pueden automedicarse para sus enfermedades de la piel con la ayuda de los corales, lo que se suma a la creciente investigación sobre sus propiedades medicinales previamente inexploradas. “Es muy intenso”, dijo Angela Ziltener , una de las autoras principales del estudio, sobre el comportamiento de los delfines con corales particulares. “No solo atraviesan [el coral]: suben, vuelven a bajar y se frotan la barriga, la zona ventral y la espalda”.
Los delfines tienen una piel gruesa, suave y resistente, pero pueden ser propensos a sufrir afecciones de la piel, como infecciones bacterianas y por hongos , cicatrices o lesiones similares a tatuajes causadas por infecciones virales de la viruela . Estas dolencias parecen verse exacerbadas por el calentamiento global .
Un estudio sobre delfines y corales
Ziltener, bióloga de vida silvestre de la Universidad de Zúrich, Suiza, y su equipo han estado inspeccionando una comunidad de 360 delfines nariz de botella del Indo-Pacífico ( Tursiops aduncus ) en el norte del Mar Rojo desde 2009. Observaron que los cetáceos a menudo hacían cola para frotarse contra los corales tan pronto como se despertaban y justo antes de irse a dormir, como si se estuvieran duchando para empezar el día. Además de un roce mecánico, los delfines también provocaron que los corales liberaran una mucosidad de pólipo.
El equipo también notó que los delfines volvían a la misma especie de coral y parecían ser meticulosos al elegir qué partes de su cuerpo frotar. Hicieron pruebas de laboratorio en 48 muestras de corales, esponjas y moco de coral “elegidos” por los delfines, incluido el coral gorgonia Rumphella aggregata , el coral de cuero Sarcophyton sp. y la esponja Ircinia sp.
Los resultados, publicados en la revista iScience, revelaron al menos 17 metabolitos bioactivos diferentes con propiedades hormonales antibacterianas, antioxidantes y similares a los estrógenos, todos los cuales podrían ser útiles en los tratamientos de la piel.
Los compuestos no se usan comúnmente en antibióticos para humanos o animales, pero un cuerpo de investigación en expansión muestra que algunos corales y esponjas tienen propiedades medicinales, incluso antimicrobianas.
“Dichos metabolitos son útiles si tiene una infección”, dijo Gertrud Morlock , química analítica de la Universidad Justus Liebig de Giessen en Alemania, y autora principal del estudio. “Si los delfines tienen una infección en la piel, estos compuestos podrían tener algo así como una propiedad curativa.
“Pero si lo piensas bien, no tienen otras opciones. Si tienen un problema con la piel, ¿qué pueden hacer?”.
Corales con propiedades medicinales
Los autores señalan que se necesita más investigación para mostrar qué propiedades medicinales del coral necesitan los delfines para tratar ciertas dolencias y si estas propiedades tienen un impacto positivo medible en la salud de los cetáceos.
Aprender más sobre la red social y la demografía del delfín podría ayudar con esto. El seguimiento de los delfines individuales que muestran el comportamiento y ver si tienen menos enfermedades de la piel o una menor mortalidad en comparación con el resto del grupo, fortalecería este argumento, según Sarah Powell , ex bióloga marina que estudia cómo los delfines transmiten sus enfermedades de la piel, pero que no participó en este estudio.
Investigaciones anteriores han demostrado que a los delfines les gusta usar esponjas de coral como herramientas de alimentación. “No creo que sea un alcance tan grande como para que los delfines utilicen corales y otras plantas en su entorno para otros fines”, dijo Powell.
Stephanie Venn-Watson , bióloga marina que estudia la salud y la longevidad de los delfines y que tampoco participó en la investigación, dijo: “Dado que los delfines son animales intrínsecamente juguetones y táctiles a los que les encanta frotar, es difícil estar seguro de que esten utilizando los corales con fines medicinales”.

El próximo paso para probar el vínculo sería demostrar que los corales ignorados por los delfines carecen de las mismas propiedades medicinales, dijo. “Esta es una buena picazón impulsada por la ciencia para rascarse”.

Por Sofia Quaglia. Artículo en inglés: https://www.theguardian.com/environment/2022/may/19/pharmacy-in-the-sea-dolphins-use-coral-as-medicine-for-skin-ailments



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