Primer mapa global de los ríos por los que se deshace la Antártida

Joaquim Elcacho

El deshielo está aumentando durante las últimas décadas en diversos puntos del continente, muy posiblemente por culpa del cambio climático. Un equipo internacional de investigadores ha llevado a cabo el primer mapa global de los principales ríos que llevan agua -procedente del deshielo- desde las grandes masas heladas de la zona continental de la Antártida hasta sus costas.

Una parte de estas corrientes de agua ya eran conocidas pero los dos nuevos estudios publicados en la revista Nature (13 de abril, ver referencias en la parte inferior de la noticia) ayudan a mejorar el conocimiento del deshielo en la Antártida y calcular su evolución como consecuencia del cambio climático.
Puntos (en color rojo) en los que se han localizado los principales ríos que desembocan en la costa de la Antártida (Nature) 
Uno de estos estudios, en concreto, analiza cómo estos sistemas fluviales podrían influir en las grandes plataformas de hielo que rodean el continente, que algunos investigadores temen que podrían colapsar, provocando aumentos catastróficos del nivel del mar a escala global.
Los exploradores y los científicos han documentado algunas corrientes de la fusión del hielo antártico que hasta ahora eran desconocidas, además de analizar su evolución durante las últimas décadas. Los autores han catalogado sistemáticamente imágenes de agua superficial en fotos tomadas de aviones militares a partir de 1947, e imágenes satelitales a partir de 1973. En el estudio se habla del descubrimiento de cerca de 700 sistemas estacionales de estanques interconectados, canales y corrientes trenzadas que bordeaban el continente por todos lados.
La Antártida ya está perdiendo hielo desde hace décadas -aunque con fluctuaciones importantes en la masa global- y los expertos desconocen con exactitud la importancia que puede tener en este proceso la existencia de grandes ríos o corrientes superficiales de agua. De momento, la escala de estos ríos -en relación al total de hielo antártico- es muy pequeña pero el proceso puede ser realmente importante en las próximas décadas.
La grieta sigue creciendo
Por otra parte, la Agencia Espacial Europea (ESA) ha publicado esta semana nuevas imágenes sobre el avance de la grieta en la extensa plataforma de hielo Larsen C, en la Antártida. Para crear esta imagen la ESA combinó las fotografías que el radar Sentinel-1 tomó los días 7 y 14 de abril de este mismo año. Cuando la grieta termine por romper el iceberg, este será “uno de los más grandes recordados”, indicó la agencia en el comunicado.
Evolución de la grieta en la Plataforma Larsen-C (ESA)
No obstante, la ESA indica que “el tamaño que el iceberg va a tener es difícil de predecir”. La agencia también señaló que las barreras vecinas, Larsen A y Larsen B, experimentaron un proceso similar con “fragmentaciones espectaculares” en el 1995 y el 2002, respectivamente. Barreras de hielo como está desempeñan un importante papel como muros de contención del hielo que se desplaza hacia el mar.
https://www.youtube.com/watch?v=dAOBbXQys78
Artículos científicos de referencia:
Jonathan Kingslake, Jeremy C. Ely, Indrani Das, Robin E. Bell. Widespread movement of meltwater onto and across Antarctic ice shelves. Nature, 2017; 544 (7650): 349 DOI: 10.1038/nature22049
Robin E. Bell, Winnie Chu, Jonathan Kingslake, Indrani Das, Marco Tedesco, Kirsty J. Tinto, Christopher J. Zappa, Massimo Frezzotti, Alexandra Boghosian, Won Sang Lee. Antarctic ice shelf potentially stabilized by export of meltwater in surface river. Nature, 2017; 544 (7650): 344 DOI: 10.1038/nature22048
Foto:
Cascada de uno de los ríos descubiertos en las zonas costeras de la Antártida (Nature) - Fuente http://www.lavanguardia.com/natural/20170421/421920450775/antartida-deshielo-cambio-climatico-estudio-nature.html

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